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Le conflit séparatiste camerounais déborde sur le Nigeria

Le paisible village de pêcheurs nigérian de Manga se trouve non loin de la frontière camerounaise, mais ses habitants savent tout de la guerre séparatiste qui fait rage chez leur voisin ouest-africain.

Le conflit de cinq ans au Cameroun déborde sur le Nigeria, où les forces armées luttent pour sécuriser la frontière alors qu’elles combattent des djihadistes, des gangs de bandits et des séparatistes ailleurs.

Les forces de sécurité camerounaises et les hommes armés séparatistes se soucient peu de l’intégrité territoriale de leur voisin où ils ont mené des raids transfrontaliers, des attaques contre des villages et procédé à des arrestations illégales.

Manga a vécu l’expérience sanglante de la fin de l’année dernière.

Le 17 novembre, une cinquantaine de séparatistes armés ont traversé le Cameroun, attaquant le village et tuant cinq personnes, dont le chef de Manga, âgé de 70 ans, selon les habitants.

Des dizaines d’impacts de balles marquent encore les murs de terre de la maison du chef et sa partie supérieure est carbonisée par le feu.

« Je n’avais jamais entendu des coups de feu comme ça », a déclaré Abubakar Manga, le frère du chef, qui a réussi à s’échapper sur un canoë d’où il a observé l’attaque.

« Nous ne comprenons toujours pas », a-t-il dit à l’AFP.

Deux jours auparavant, une trentaine de Camerounais avaient trouvé refuge à Manga, après l’attaque de leur village au Cameroun.

« Dans mon village, les séparatistes ont affronté l’armée, mais ne nous ont pas attaqués », raconte l’un de ces réfugiés.

« Mais soudain, ils ont changé et ont commencé à détruire nos maisons », a déclaré l’homme qui a requis l’anonymat pour sa sécurité.

Terrible vengeance

La guerre du Cameroun a tué plus de 6 000 personnes et contraint un million de Camerounais à fuir leurs foyers alors qu’ils sont pris entre l’armée et les rebelles.

La guerre a éclaté en octobre 2017 lorsque des militants ont déclaré un État indépendant dans la région du Nord-Ouest et la région du Sud-Ouest, qui abritent la majeure partie de la minorité anglophone dans un pays à 80 % francophone.

Depuis, plus de 250 villages ont été détruits, dans de terribles représailles soit des séparatistes, soit des militaires contre les populations accusées de soutenir le camp adverse.

« Nous avons fui à Manga pour nous abriter », a déclaré le réfugié, expliquant qu’il pensait qu’il serait en sécurité au Nigeria et ne subirait pas de violence une seconde fois.

Mais les combattants séparatistes ne sont pas les seuls à avoir étendu leur combat de l’autre côté de la frontière nigériane.

En octobre, une soixantaine de militaires camerounais ont envahi les villages de Mairogo et de Tosso, harcelant et intimidant leurs habitants, selon l’ONU et les autorités locales.

« Ils recherchaient des séparatistes armés qui avaient fui au Nigeria », a déclaré à l’AFP l’élu local Joseph Ammamzalla.

Les autorités camerounaises soupçonnent que des séparatistes se cachent parmi les 70 000 réfugiés camerounais au Nigeria.

Pour les responsables camerounais, l’est du Nigeria est également l’une des sources d’approvisionnement en armes des séparatistes.

En janvier et février 2022, des militaires camerounais ont de nouveau envahi Mairogo, selon le responsable local.

« Ils ont roué de coups plusieurs habitants, arrêté et emmené avec eux quatre jeunes, et nous n’avons plus de nouvelles », a-t-il dit.

Pour éloigner les réfugiés de la frontière, les autorités de l’État de Taraba et le Haut-Commissariat aux réfugiés (HCR) sont en pourparlers pour créer un camp de réfugiés.

Dans les États voisins de Benue et Cross River, quatre camps ont été établis.

« Ici, je n’ai plus peur », a déclaré Zacharia Okana, 59 ans, un réfugié camerounais qui vit dans l’un des camps de Cross River.

Opposant au régime du président Paul Biya, au pouvoir depuis 1982, Okana a fui le Cameroun en 2017 par crainte d’être arrêté. Il se dit soupçonné de soutenir financièrement les séparatistes, ce qu’il nie.

Mais en septembre 2020, il dit avoir été illégalement arrêté à Ikom, une ville nigériane proche de la frontière, et reconduit au Cameroun, où il a passé trois mois en prison.

« Abuja laissez-faire »

Depuis 2018, les médias nigérians ont rapporté l’incursion dans plusieurs villages de Cross River par des soldats camerounais.

Contacté par l’AFP, le ministère camerounais de la défense a déclaré n’être « pas au courant de ces incidents » tandis que les forces armées nigérianes n’ont fait aucun commentaire.

Un responsable militaire nigérian a cependant déclaré, sous couvert d’anonymat, que l’armée continuait de travailler pour « sécuriser la frontière ».

Mais ce n’est pas « la priorité » d’Abuja, a déclaré Ikemesit Effiong, analyste du cabinet nigérian de conseil en risques SMB Intelligence.

L’armée est déjà engagée « sur plusieurs autres fronts », a-t-il dit, dans le nord-est, où elle combat une insurrection jihadiste depuis douze ans et le nord-ouest où des bandes criminelles terrorisent les populations locales.

Yaoundé et Abuja « n’ont aucune envie de faire connaître ces incidents », a déclaré Effiong.

Il y a du laisser-faire d’Abuja, a-t-il dit, car le gouvernement n’a aucun intérêt à voir « une rébellion séparatiste réussie chez son voisin » alors qu’il fait également face à une agitation séparatiste qui lui est propre.

L’armée nigériane tente depuis des années d’écraser le groupe séparatiste des peuples autochtones du Biafra (IPOB), qui se bat pour créer une république pour le peuple Igbo dans le sud-est du pays.

« En raison de leur proximité géographique, les autorités ont peur de voir se créer un front commun », a déclaré Effiong.

Cette inquiétude a été renforcée en 2021 lorsque l’IPOB et l’un des groupes séparatistes du Cameroun ont cherché à conclure une alliance. Mais l’accord ne s’est pas concrétisé.

En 2018, Abuja a arrêté plusieurs dirigeants séparatistes camerounais demandant l’asile au Nigeria et les a transférés à Yaoundé, où ils ont été condamnés à la réclusion à perpétuité.

L’extradition a ensuite été jugée illégale par la haute cour nigériane et dénoncée par l’ONU et la société civile, mais les hommes sont toujours en prison au Cameroun.

Africa News

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