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Chelsea vs. Real Madrid : l’histoire de deux personnages puissants

Alors que Chelsea et le Real Madrid s’apprêtent à s’affronter en demi-finale retour de la Ligue des champions, DW s’intéresse aux deux hommes qui contrôlent réellement ces poids lourds européens : Florentino Perez et Roman Abramovich.

Si les caméras se concentrent sur Thomas Tuchel et Zinédine Zidane à Stamford Bridge mercredi soir, l’éphémère Super League européenne a braqué les projecteurs sur la poignée d’hommes qui contrôlent réellement les plus grands clubs européens.

Le Real Madrid et Chelsea sont deux d’entre eux, et tous deux étaient des membres fondateurs de l’infortunée Super League. Mais les deux hommes puissants qui sont derrière eux, le président du Real, Florentino Perez, et le propriétaire de Chelsea, Roman Abramovich, ont des raisons très différentes de s’impliquer dans l’élite du football européen,

Alors que Perez est considéré comme l’un des principaux architectes du coup d’État de la Super League, Chelsea et Abramovic ont été parmi les premiers à annoncer leur départ, déclenché par des manifestations de supporters devant leur stade.

Bon flic, mauvais flic ? Pas tout à fait ; Abramovitch n’est normalement pas un propriétaire qui cherche à entretenir une relation étroite avec les supporters de son club, malgré sa popularité. Et si Perez est un puissant président élu, il ne possède pas réellement le club qu’il dirige.

Les deux hommes ont des visions très différentes du jeu, même s’ils poursuivent le même objectif.

Des débuts modestes

Par coïncidence, ces deux milliardaires ont commencé par chercher à faire carrière dans l’ingénierie. Ingénieur civil de formation, M. Perez s’est essayé à la politique en tant que conseiller municipal de Madrid et candidat aux élections générales espagnoles avant de se lancer dans le secteur de la construction. Il est actuellement président et copropriétaire d’ACS, l’une des principales entreprises de construction au monde. Sa valeur nette est estimée à 2,2 milliards de dollars (1,8 milliard d’euros).

Abramovitch a lui aussi obtenu un diplôme d’ingénieur et, après un bref passage dans l’armée soviétique, il a commencé son parcours d’entrepreneur en vendant des canards en caoutchouc depuis son appartement de Moscou.

Après l’effondrement de l’Union soviétique, il a acquis la moitié de la compagnie pétrolière Sibneft pour 100 millions de dollars, alors qu’elle était évaluée à plusieurs milliards à l’époque. Sa valeur nette, déjà considérable, a ensuite explosé en 2005 lorsqu’il a vendu sa participation à Gazprom pour 8,5 milliards d’euros.

Abramovitch et Perez ont tous deux été accusés de ne pas toujours respecter les meilleures pratiques, et les entreprises des deux hommes ont été étroitement liées à la politique de leurs pays respectifs.

Abramovitch avait des liens étroits avec l’ancien président russe Boris Eltsine et s’est rapidement aligné sur Vladimir Poutine pour éviter une répression des oligarques après la démission d’Eltsine en 1999. En 2008, Abramovich a admis devant un tribunal britannique avoir versé des milliards de dollars en échange de faveurs politiques.

Entre-temps, l’ACS de Perez a régulièrement décroché des contrats de construction gouvernementaux en Espagne, notamment lorsque José María Aznar était Premier ministre. En tant que président du Real Madrid, il a supervisé de manière controversée la vente, pour 500 millions d’euros, du terrain d’entraînement du club, dont le site est ensuite devenu le nouveau quartier financier de la ville, où sa société a remporté d’autres contrats de construction importants.

Quelle est la motivation ?

Il s’ensuit que les motivations des deux hommes pour diriger leurs clubs respectifs ne sont pas entièrement altruistes ou uniquement dues à une passion brûlante pour le football.

Les premiers ministres ne sont pas les seuls invités de marque que Perez a fait venir aux matchs de Madrid. Les jours de match, il se sert du Santiago Bernabeu comme d’une plate-forme de réseautage pour conclure des accords commerciaux dans le monde du football et en dehors. La position de Perez au Real lui confère une immunité quasi-diplomatique, et il aurait dit un jour à Matilde Fernandez, politicienne du Parti socialiste, que “le Real Madrid est une marque espagnole qui se situe au-dessus du gouvernement”.

Quant à Abramovitch, on a spéculé que son achat de Chelsea en 2003 pourrait même avoir été motivé par l’ennui. Après tout, un homme dont la valeur nette s’élève à 15 milliards de dollars n’achète pas un objet notoirement consommateur de capital comme un club de football dans le but de gagner plus d’argent.

“Je ne pense pas que le rachat ait été particulièrement motivé par le fait de gagner de l’argent”, déclare à DW Dan Silver, porte-parole du Chelsea Supporters Trust. “Peut-être qu’il voulait s’acheter un beau coffret de jouets, mais il est tellement secret que tout ce qui le concerne est conjecture.”

En effet, Abramovitch avait probablement une raison beaucoup plus subtile d’acheter un club de football de Premier League basé à Londres, à savoir la protection et le statut sociopolitiques que de tels biens garantissent. Et il n’est pas le seul.

En septembre 2018, le propre Service fédéral des statistiques d’État de la Russie a constaté que les investisseurs russes contrôlaient des actifs britanniques d’une valeur de 3,5 milliards de dollars. L’Office des statistiques nationales du Royaume-Uni a évalué ce chiffre à plus de 25 milliards de dollars. Selon les chiffres rapportés par The Guardian en 2018, si l’on tient compte de l’argent russe arrivé au Royaume-Uni via des lieux offshore tels que les îles Caïmans, on arrive à près de 70 milliards de dollars.

En fait, l’économiste français Thomas Piketty a estimé que plus de la moitié de la richesse totale des Russes les plus riches – environ 800 milliards de dollars – est détenue hors de Russie.

Abramovitch lui-même a passé des années à vivre et à travailler au Royaume-Uni avec un visa d’investisseur, conçu pour les riches hommes d’affaires étrangers. Ayant vendu ses derniers actifs russes importants à Gazprom peu après avoir acquis Chelsea, il semblait vouloir faire de Londres sa résidence permanente.

Mais son visa n’a pas été renouvelé suite aux tensions entre la Russie et le Royaume-Uni en 2018 et il a ensuite pris la nationalité israélienne. Ce changement lui a également permis de tirer un trait sur une reconstruction de Stamford Bridge à hauteur de 575 millions d’euros.

Un pouvoir absolu ?

À première vue, la structure de propriété du Real Madrid ressemble au modèle allemand 50+1. Le Real Madrid est l’un des quatre clubs espagnols exemptés de la loi de 1990 qui oblige tous les clubs sportifs à devenir des sociétés anonymes privées. Le fait d’appartenir à des supporters leur permet également de bénéficier d’un avantage fiscal de 5 % par rapport à leurs concurrents.

Les “socios”, membres cotisants au nombre de 90 000, sont officiellement propriétaires de l’ensemble du club et peuvent voter aux élections présidentielles. Une “assemblée des membres” représentative de 2 000 personnes s’occupe des questions plus complexes telles que l’approbation du budget du club et a le pouvoir de sanctionner le président.

Devenir président n’est pas une mince affaire. Il existe un certain nombre de limites restrictives pour se présenter à l’élection, notamment la garantie personnelle de 15 % du budget du club. Au cours de ses 18 années à la tête du club, M. Perez a apporté un certain nombre de modifications aux règlements afin de rendre difficile la contestation de son pouvoir. Par exemple, un candidat à la présidence doit désormais être un membre actif depuis 20 ans, contre 10 auparavant.

La situation est un peu plus simple pour Abramovich. Il a acheté Chelsea en 2003 pour un montant estimé à 160 millions d’euros, ce qui constituait à l’époque un prix de vente record en Premier League. Depuis le rachat, la valeur du club a explosé et est estimée à 3,2 milliards de dollars, selon “Forbes”. Le club était coté sur un sous-marché de la Bourse de Londres et Abramovitch a dû racheter de nombreux actionnaires pour que Chelsea redevienne une propriété privée. Il possède désormais le club dans son intégralité (sauf le terrain et le nom du club) et en est le seul actionnaire.

Si les deux hommes partagent la même volonté de dépenser beaucoup sur le marché des transferts, Chelsea a eu tendance à se concentrer sur les talents émergents et les grands noms occasionnels. Perez, quant à lui, est à l’origine de l’ère des “Galactiques” au début des années 2000, qui a amené des joueurs comme Luis Figo, Zidane, Ronaldo et David Beckham à Bernabeu. En 2021, Perez a admis qu’il avait des vues sur Kylian Mbappé et Erling Haaland lors de la prochaine fenêtre de transfert.

Les deux hommes ont des approches encore plus contrastées de leur image publique. Perez n’a jamais hésité à annoncer ses projets à la presse ou à chercher des séances de photos avec les riches et célèbres. À Madrid, il est rare qu’il soit critiqué par les journalistes locaux et Perez est toujours présent lorsque le Real signe un nouveau joueur.

Le prix de la gloire

À l’inverse, Abramovitch fuit les feux de la rampe. En fait, dans une interview accordée à Forbes, il a laissé entendre qu’il regrettait un peu la célébrité que son achat lui avait apportée. Et, bien qu’Abramovich ait régulièrement assisté aux matchs à domicile avant ses problèmes de visa, il ne semble pas disposé à s’afficher comme le visage du club.

“Roman n’a pas anticipé l’attention qu’il a reçue”, dit Silver. “Une fois, je lui ai serré la main sur le terrain et il était comme un lapin pris dans les phares. Je ne l’ai entendu parler qu’une seule fois.”

Malgré le secret, il reste extrêmement populaire parmi les fans de Chelsea.

“Il a été un grand propriétaire pour nous”, affirme Silver. “Il a transformé le club et est sans doute l’un des meilleurs propriétaires du football. Vous avez vu ce que cela représentait pour lui de remporter la Ligue des champions à Munich [en 2012]. C’est un fan et il a fait tellement de bien au sein de la communauté, notamment pendant la pandémie.”

Perez s’est montré résolument déconnecté des fans lors de la débâcle de la Super League. Alors que Chelsea, suite aux protestations des fans devant leur stade, a été l’un des premiers clubs à annoncer son intention d’abandonner le projet, Perez est resté défiant.

La Super League était son idée, sa solution aux immenses problèmes financiers de son club et un moyen d’empêcher le Real de se laisser distancer par les autres mastodontes européens sur le marché des transferts. Il a refusé de s’avouer vaincu, espérant que le projet restera en suspens jusqu’à ce que les autres reviennent à la raison. Cette position lui a valu les critiques des fans du Real sur Internet, mais il reste peu probable qu’il quitte son poste de son plein gré ou même qu’il voie son pouvoir contesté au sein du club.

Malgré leur implication commune dans la Super League, les deux hommes ont toujours fait de la victoire en Ligue des champions leur priorité absolue. Lorsque les deux équipes se rencontreront sous les projecteurs à Londres mercredi, il n’y aura qu’un seul vainqueur sur le terrain.

Mais l’histoire suggère que les deux hommes qui tirent les ficelles de l’histoire seront toujours les vainqueurs.

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